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Cómo funciona el drone que tiene sentido del olfato

Escrito por el 11/12/2020

Smellicopter es un pequeñísimo helicóptero capaz de percibir olores e imitar el comportamiento de las polillas. ¿Cuáles serán sus aplicaciones?

Los investigadores prevén utilizar este invento para la detección de explosivos químicos o para encontrar a personas atrapadas en escombros

En el futuro (más cercano que lejano) ya no serán necesarias las narices para oler: la tecnología lo hará por nosotros.

Hemos visto ingenios tecnológicos que presumen ese sentido propio de los seres vivos, como una herramienta para smartphones que detecta alimentos en mal estado, el chip capaz de percibir aromas creado en la Universidad de Cornell, y el robot con un sensor que detecta malos olores para advertirnos cuándo conviene esperar un rato para ir a un baño recientemente desocupado.

Ahora somos testigos de un nuevo ingenio en ese terreno. Se trata de un drone con sentido del olfato bautizado “Smellcopter”. El mismo fue ideado por investigadores de la Universidad de Washington, en Estados Unidos, y no sólo emula aquella capacidad: también imita la aptitud de las polillas para guiar el vuelo en base a los olores ambientales.

La polilla mecánica

El sentido del olfato es fundamental para una polilla: ese insecto usa los olores como marcadores para determinar el sentido de su vuelo, captándolos con sus antenas. La estudiante de doctorado Melanie Anderson y un equipo de la mencionada universidad estadounidense emularon ese funcionamiento, conectando un “chip olfativo” a un drone pequeño.

Al agregar pequeños cables en cada extremo de la antena, los investigadores pudieron conectarlo a un circuito y registrar sus respuestas.Por: Mark Stone | (Foto: Universidad de Washington)

“Smellicopter también puede detectar y evitar obstáculos mientras viaja, y está programado para moverse en contra del viento, rastreando los olores hasta su origen”, explican los investigadores.

“Si el drone avanza hacia la izquierda y encuentra un obstáculo, cambiará su vuelo hacia la derecha”, dijo Anderson. “Y si huele un olor pero hay un obstáculo frente a él, continuará moviéndose hacia la izquierda o hacia la derecha hasta que pueda avanzar”, añadió la experta.

La autora principal, Melanie Anderson, es una estudiante de doctorado en ingeniería mecánica.Por: Mark Stone | (Foto: Universidad de Washington)

Una de las principales ventajas de este invento es no necesita GPS. En su lugar, usa una cámara para inspeccionar su entorno, de manera similar a cómo los insectos usan sus ojos. Esto hace que Smellicopter sea ideal para explorar espacios interiores o subterráneos como minas o tuberías.

En las pruebas realizadas, el vehículo volador consiguió dirigirse hacia determinadas fuentes de olor, eludiendo los obstáculos en el ambiente.

Los objetivos de este ingenio no son triviales: una tecnología como la desarrollada podría ser útil en diversas circunstancias, desde la detección de explosivos, fugas de gas e incluso para el rescate de personas atrapadas en escombros. También podría aprovecharse para controlar cultivos agrícolas.


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