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Una sonda de la NASA alcanza por primera vez la superficie de un asteroide

Escrito por el 22/10/2020

Osiris-Rex tomó muestras, polvo y guijarros, que traería a la Tierra en 2023.

La nave espacial Osiris-Rex de la NASA logró con éxito su objetivo de tocar brevemente la superficie del asteroide Bennu para recolectar polvo y canto rodado y traerlos a la Tierra en 2023.

Este antiguo asteroide bien conservado se encuentra actualmente a 321 millones de kilómetros de la Tierra. Bennu ofrece a los científicos una ventana al sistema solar primitivo, ya que estaba tomando forma por primera vez hace miles de millones de años y arrojando ingredientes que podrían haber ayudado a sembrar la vida en la Tierra.

Si el evento de recolección de muestras del 20 de octubre, conocido como “Touch-And-Go” (TAG), proporcionó suficiente material, los equipos de la misión ordenarán a la nave espacial que comience a estibar la carga para comenzar su viaje de regreso a la Tierra en marzo de 2021. De lo contrario, se prepararán para otro intento en enero.

Es la primera vez que la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, en inglés) logra que una de sus sondas toque tierra en un asteroide. Bennu se encuentra a más de 320 millones de kilómetros de la Tierra y la sonda llegó al asteroide tras un trayecto de más de cuatro años, ya que fue lanzada en septiembre de 2016 de Cabo Cañaveral. La Osiris-Rex llegó a Bennu el 3 de diciembre de 2018 y empezó a orbitar el asteroide el 31 de ese mismo mes.

Tras su aterrizaje, la Osiris-Rex arrojó nitrógeno comprimido sobre la superficie de Bennu para levantar polvo y grava que la sonda debería haber recogido.

La NASA no sabrá hasta los próximos días si la recogida fue exitosa y la muestra es suficiente (60 gramos) para devolver la sonda a la Tierra o, en caso contrario, hacer un segundo intento en enero.

“Esta fue una hazaña increíble”, afirmó en un comunicado de la NASA su administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas, Thomas Zurbuchen.

“Un pedazo de roca primordial que fue testigo de toda la historia de nuestro sistema solar puede estar ahora listo para volver a casa para generaciones de descubrimientos científicos, y estamos ansiosos por ver qué viene después”.

La NASA destacó en su comunicado que el asteroide Bennu “ofrece a los científicos una ventana al sistema solar primitivo, ya que empezó a tomar forma por primera vez hace miles de millones de años y arroja ingredientes que podrían haber ayudado a sembrar la vida en la Tierra”.

Si la misión es exitosa, en marzo de 2021 -la próxima vez que Bennu se alinee con la Tierra de forma adecuada- la Osiris-Rex emprenderá su vuelta. Su aterrizaje en paracaídas está previsto para el 24 de septiembre de 2023 en el desierto de Utah.

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